How to Teach Can in Chinese - ‘keyi’ (can, may), ‘neng (can) and ‘hui’ (can)

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What is Covered in This Lesson

1. The usage of 会 【huì】

2. The usage of 能【néng】

3. The usage of 可以【kěyǐ】

4. The different meanings with the similar examples.

5. 能【néng】and 可以 when they are interchanged.

6. The possible answer for 会 【huì】, 可以【kěyǐ】and 能【néng】questions.

The Usage of 会 【huì】

会【huì=can】means “know how to do something” or “skill."


We can speak Chinese.

We are able to speak Chinese.

我们【wǒmén=we】 会【huì=can】 说【shuō=speak】 中文【zhōngwén=Chinese】。

It means we know how to speak Chinese or we have learned how to speak Chinese.

我们 会 说 中文。

The Usage of 能【néng】

a. 能【néng=be able to】is used to express physical ability to do something and it is not necessary to study first to be able to do it.


He can lift very heavy things.

他【tā=he】 能【néng=can】 扛【gāng= lift with both hands】 很【hěn=very】 重【zhòng=heavy】的【de】东西【dōngxi=thing】。

他 能 扛 很 重 的 东西。

b. 能 【néng=can, be able to】 is used to talk about possibility due to external factors.

Example 1:

A: Why are you crying?

B: I’m sorry, I can’t say.

A: 你【nǐ=you】 怎么【zěn me=how, why】 哭【kū=cry】 了【le】?

B: 对不起【duìbùqǐ=sorry】, 我【wǒ=I】 不能【bùnéng=can not】 说【shuō=say】。

A: 你 怎么 哭 了?

B: 对不起,我 不能 说。

Here the speaker doesn’t want to share his/her personal problem.

Example 2:

Today she cannot sing because she has a sore throat.

今天【jīntiān=today】她【tā=she】 不能【bùnéng=cannot】 唱歌【chànggē=sing】,因为【yīnwei=because】她的【tā de=her】嗓子【sǎngzi=throat】 疼【téng=acne, pain】。

今天 她 不能 唱歌,因为 她的 嗓子 疼。

It means she knows how to sing but today she cannot sing because she has a sore throat.

The Usage of 可以【kěyǐ】

a. 可以【kěyǐ=may】is used to indicate permission.


Mom, may I eat cake?

妈妈【māma= mother】, 我【wǒ=I】可以【kěyǐ=can, may】吃【chī=eat】蛋糕【dàngāo=cake】吗【ma】?

妈妈,我 可以 吃 蛋糕 吗?

b. 可以【kěyǐ= may】is used to suggest an alternative idea, 也【yě=also】is generally used before 可以【kěyǐ】.


I’m Liu Xiang, you may also call me Peter.

我【wǒ=I】 是【shì=am】 刘翔【Liúxiáng=Liu Xiang】,你【nǐ=you】 也【yě=also】 可以【kěyǐ= may】 叫【jiào=call】我【wǒ=I】彼得【bǐdé= Peter】。

我 是 刘翔,你 也 可以 叫 我 彼得。

The Different Meanings with the Similar Examples

a. The different meanings between 会【huì】and 能【néng】

Example 1:

Younger male cousin can walk now.

Younger male cousin is able to walk now.

堂弟【tángdì= (paternal) younger male cousin】会【huì=can】 走路【zǒulù=walk】 了【le】。

堂弟 会 走路 了。

It means, “Younger brother knows how to walk now” or “Younger brother has learned how to walk now”.

Compared that with example 2:

Younger brother can’t walk because his feet are injured.

弟弟【dìdi=younger brother】不能【bùnéng=can not】 走路【zǒulù=walk, go on foot】 因为【yīnwei=because】 他的【tā de=his】 脚【jiǎo=foot】 受伤【shòushāng=be injured, be wounded】。

It means he knows how to walk but he cannot walk at the moment because his feet are injured.

弟弟 不能 走路 因为 他 的 脚 受伤。

b. The different meanings between 会【huì】and 可以【kěyǐ】.

Example 1:

She can use computer.

She is able to use computer.

她【tā=she】 会【huì=can】 用【yòng=use】 电脑【diànnǎo=computer】。

It means, “She knows how to use computer” or “She has learned how to use computer.”

她 会 用 电脑。

Compared that with example 2:

She may use my computer.

她【tā=she】 可以【kěyǐ=may】 用【yòng=use】 我的【wǒ de=my】 电脑【diànnǎo】。

她 可以 用 我 的 电脑。

能 and 可以 When They are Interchanged.

能【néng=can】can be interchanged with 可以【kěyǐ= can】when the sentence doesn’t have meanings with physical-ability related and possibility due to external factors as above examples. Here 可以【kěyǐ】is a bit softer than 能【néng】.

Example 1:

Can you give me a discount?

可以【kěyǐ=can】 打折【dǎzhé= give a discount】 吗【ma】?


能【néng=can】 打折【dǎzhé= give a discount】 吗【ma】?

可以 打折 吗?


能 打折 吗?

Example 2:

Can you help me please?

May you help me please?

你【nǐ=you】 可以【kěyǐ=can, may】 帮【bāng=help】 我【wǒ=I】 一下【yīxià=in a short while, for a while】 吗【ma】?

The literal meaning is can/may you help me for a while.


你【nǐ=you】 能【néng=can】 帮【bāng=help】 我【wǒ=I】 一下【yīxià=in a short while, for a while】 吗【ma】?

你 可以 帮 我 一下 吗?


你 能 帮 我 一下 吗?

Explain the Possible Answers for 会 【huì】, 可以【kěyǐ】and 能【néng】Questions

a. For questions that use 会 【huì=can】, the possible answers are 会 【huì=can】or 不会【bùhuì=can’t】.


Can you sing? No, I can’t.

你【nǐ=you】 会【huì=can】 唱歌【chànggē=sing】 吗【ma】?不会【bùhuì=can’t】。

你 会 唱歌 吗?不会。

b. Both 可以【kěyǐ=may, can】and 能【néng=can】indicate permission, the possible answers are 可以【kěyǐ=can】 and 不可以【bù kěyǐ=can not】. 能【néng=can】can’t be used as an independent answer.

Example 1:

Can I borrow this book? Yes, you can.

May I borrow this book? Yes, you can.

这【zhè=this】本【běn=a measure word for books】书【shū=book】 你【nǐ=you】 可以【kěyǐ=may, can】 借【jiè=borrow】 给【gěi=give】 我【wǒ=I】 吗【ma】?可以【kěyǐ=can】。

Example 2:

这【zhè=this】 本【běn=a measure word for books】 书【shū=book】 你【nǐ=you】 能【néng=can】 借【jiè=borrow】 给【gěi=give】 我【wǒ=I】 吗【ma】?可以【kěyǐ=can】。

这 本 书 你 可以 借 给 我 吗?可以。

这 本 书 你 能 借 给 我 吗?可以。

Now, ask students to give the similar examples as above.