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How to Form Time in Chinese

written by: Sujanti Djuanda • edited by: Rebecca Scudder • updated: 10/14/2013

Time in Chinese is called 时间 【shíjiān=time】in which 时 【shí=time, hour】and 间 【jiān=within a definite time】, so the literal meaning is time within a definite time. Learn how to form time in Chinese characters (Mainland China).

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    Chinese time generally uses a format such as 9:45 rather than a quarter to ten but 半 【bàn】 is often used for a half hour. It has several formats, such as:

    a. 点 【diǎn】is used to denote hour or o’clock, sometimes 时 【shí】is used instead of it, 分 【fēn】is used for minute and 秒 【miǎo】 is for second. 小时 【xiǎoshí=hour】is used for time duration.

    b. 钟 【zhōng=clock】is used when the time phrase contains either only minutes or hours.

    c. It uses preceding 零 【líng=zero】if the number of minutes is less than ten.

    d. It also uses Arabic numbers but still uses Chinese Pinyin for pronunciation.

    e. Mainland China uses the 24-hour systems and 12-hour system with time-frame of day prior the time.

    f. 半 【bàn】is used for a half hour, 差 【chà】is used for several minutes to the next hour and 正 【zhèng】is used for the sharp time.

    g. 一刻 【yī kè】is used for a quarter past and 差一刻 【chà yī kè】is for a quarter-to.

    h. 左右 【zuǒyòu】, 大概 【dàgài】, 差不多 【chàbuduō】 or 大约 【dàyuē】is used for approximate time and time duration.

    i. 快 【kuài】or 还没到 【hái méi dào】is used to denote nearly time.

    j. When asking time, Chinese clock time uses 几点 【jīdiǎn= what time】or 什么时候 【shénme shíhou=when】.

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    Chinese Time Format

    a. Chinese time format uses 点 【diǎn=o’clock, hour】and 分 【fēn=minute】whereas 秒 【miǎo=second】is rarely used.

    Example 1:

    2:12

    两 【liǎng=two】点 【diǎn=hour】 十二 【shí'èr=twelve】 分 【fēn=minute】。

    两 点 十二 分。

    分 【fēn=minute】can also be omitted:

    两 【liǎng=two】 点 【diǎn=hour】 十二 【shí'èr=twelve】。

    两 点 十二。

    Example 2:

    2:12:10

    两 【liǎng=two】 点 【diǎn=hour】十二 【shí'èr=twelve】分 【fēn=minute】 十 【shí=ten】 秒 【miǎo= second】。

    两 点 十二 分 十 秒。

    b. 钟 【zhōng=clock】can be used or omitted when the time phrase contains either only minutes or hours.

    Example 1:

    2:00 or 2 o’clock

    两 【liǎng=two】点 【diǎnzhōng=o’clock】。

    两 点

    Or

    两 【liǎng=two】 点 【diǎn= o'clock】。

    两 点。

    Example 2:

    12 minutes

    十二 【shí'èr=twelve】 分 【fēnzhōng=minute】。

    十二 分

    Or

    十二 【shí'èr=twelve】 分 【fēn=minute】。

    十二 分。

    c. It uses a preceding zero if the number of minutes is less than ten.

    Example:

    12:05

    十二 【shí'èr=twelve】 点 【diǎn= hour】 零 【líng=zero】 五 【wǔ=five】 分 【fēn=minute】。

    十二 点 零 五 分。

    It’s also acceptable if the zero is omitted.

    十二 【shí'èr=twelve】 点 【diǎn= hour】 五 【wǔ=five】 分 【fēn=minute】。

    十二 点 五 分。

    d. It uses Arabic numbers for easier reading but still uses Chinese Pinyin for pronunciation.

    Example:

    8:12

    8【bā】 点 【diǎn=hour】12【shí'èr】 分 【fēn=minute】。

    8点12分。

    e. In Mainland China, public notices and time on schedules generally uses the 24-hour system whereas spoken Chinese uses the 12-hour system with time-frame of day prior to the time.

    Time-frame of day

    1. 凌晨 【língchén=early dawn】from midnight to before dawn.

    2. 早上 【zǎoshàng=early morning】from dawn to about 9:00 or 10:00.

    3. 上午 【shàngwǔ=morning, forenoon】 from 9:00 or 10:00 to noon; it’s also used in Windows computer systems for a.m.

    4. 中午 【zhōngwŭ=noon】or 正午 【zhèngwŭ=noon】from 12:00 to 12:59.

    5. 下午 【xiàwŭ=afternoon】from 13:00 to before dusk; it’s also used in Windows computer systems for p.m.

    6. 傍晚 【bàngwǎn=dusk, evening, nightfall】from dusk to about 20:00 or 21:00.

    7. 晚上 【wǎnshàng=evening, night】from 20:00 or 21:00 to midnight.

    Example 1: (24-hour system)

    21:10

    21【èrshíyī】 点 【diǎn=hour】10【shí】 分 【fēn=minute】。

    21 点 10 分。

    Example 2: (12-hour system)

    9:10 pm

    晚上 【wǎnshàng=pm, in the evening, at night】9【jiǔ】 点 【diǎn=hour】10【shí】 分 【fēn=minute】。

    晚上 9 点 10 分。

    Windows computer system uses 下午 【xiàwŭ】to denote p.m.

    Example:

    下午 【xiàwŭ=pm】9【jiǔ】 点 【diǎn=hour】10【shí】 分 【fēn=minute】 。

    下午9点10分。

    f. Sometimes it uses 时 【shí=hour】instead of 点 【diǎn=hour】whereas 小时 【xiǎoshí=hour】is used for time duration.

    Example 1:

    Time: 8:00 am to 4:00 pm

    时间 【shíjiān=time】: 上午 【shàngwǔ= am】8 时 【shí=hour】 至 【zhì=to】 下午 【xiàwǔ= pm】4 时 【shí=hour】 。

    时间:上午 8 时 至 下午 4 时。

    Example 2: (time duration)

    Two hours

    两【liǎng=two】 个 【gè=a measure word for hours】 小时 【xiǎoshí=hour】。

    两 个 小时。

    g. 半 【bàn=half】is used to denote the half hour.

    Example:

    8:30 or half past eight

    8【bā】 点 【diǎn=hour】 半 【bàn= half】。

    8点半。

    Chinese people rarely say “8【bā】 点 【diǎn=hour】30【sānshí】 分 【fēn=minute】"。

    8点30分。

    h. 差 【chà=less】is used for several minutes to the next hour.

    Example:

    7:50, 10 minutes before 8 or 10 to 8

    差 【chā= less】 十 【shí=ten】 分 【fēn=minute】 八 【bā=eight】 点 【diǎn=hour】。

    差 十 分 八 点。

    Or

    7【qī】 点 【diǎn=hour】50【wǔshí】 分 【fēn=minute】。

    7点50分。

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    i. 正 【zhèng=fix】is used to denote the exact time.

    Example:

    It's eight o'clock sharp.

    八 【bā=eight】 点 【diǎn= o’clock】 正 【zhěng=fix】。

    Literally means “eight o’clock fix".

    八 点 正。

    j. 左右 【zuǒyòu=about】, 大概【dàgài=approximate】, 差不多【chàbuduō=almost】 or 大约 【dàyuē= about】is used for approximate time and time duration.

    Example 1:

    About 7:00 or about 7 o’clock

    七 【qī=seven】 点 【diǎn=o’clock】 左右 【zuǒyòu=about】。

    七点左右。

    Or

    大约 【dàyuē= about】 七 【qī=seven】 点 【diǎn=o’clock】。

    大约七点。

    Or

    大概【dàgài=approximate】七 【qī=seven】 点 【diǎn=o’clock】。

    大概七点。

    Or

    差不多【chàbuduō=almost】七 【qī=seven】 点 【diǎn=o’clock】。

    差不多七点。

    Example 2:

    About two hours.

    两【liǎng=two】 个 【gè=a measure word for hours】 小时 【xiǎoshí=hour】 左右 【zuǒyòu= about】。

    两 个 小时 左右。

    k. 快 【kuài=soon】or 还没 【hái méi=not yet】 到 【dào=reach】is used for the nearly time.

    Example:

    Almost 2 o’clock

    快 【kuài=soon】2【liǎng】 点 【diǎn=o’clock】 了 【le】。

    The literal meaning is soon 2 o’clock.

    快2点了。

    Or

    It hasn’t 2 o’clock sharp yet.

    还没 【hái méi=not yet】 到 【dào=reach】2 点 【diǎn=o’clock】 呢 【ne】。

    The literal meaning is it hasn’t reached 2 o’clock yet.

    还 没 到2点 呢。

    l. 一刻 【yī kè=a quarter past, a quarter after, literally means one kè】

    刻 【kè】is a traditional Chinese unit of time that means 15 minutes, (1,3)/time.

    Example 1:

    8:15 or a quarter past eight

    8【bā】 点 【diǎn= hour】 一刻 【yī kè= a quarter past/after】。

    8 点 一刻。

    Or

    8 【bā】 点 【diǎn= hour】15【shíwǔ】 分 【fēn=minute】。

    8点15分。

    Example 2:

    8:45 or a three-quarter past eight

    8【bā】 点 【diǎn=hour】3 刻 【sān kè= a three-quarter past】。

    8点3刻。

    Or

    8【bā】 点 【diǎn=hour】45【sìshíwǔ】 分【fēn=minute】。

    8点45分。

    m. 差一刻 【chà yī kè= a quarter-to, literally means “less one kè"】

    Example:

    6:45 or a quarter to seven

    差一刻 【chā yī kè= a quarter-to】7【qī】 点 【diǎn=hour】。

    差一刻7点。

    Or

    6【liù】 点 【diǎn=hour】 45【sìshíwǔ】 分 【fēn=minute】。

    6点45分。

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    Chinese Time in the Sentence

    a. Declarative Sentence

    Time is placed at the beginning of the sentence or after the subject.

    • Subject + Time + Verb

    Example:

    We meet at 2:00 pm.

    我们 【wǒmén=we】+ 下午 【xiàwǔ=pm, afternoon】2【liǎng】 点 【diǎn=hour】+ 见 【jiàn=meet】。

    我们 + 下午 2 点 + 见。

    • Time + Subject + Verb

    Example:

    We meet at 2:00 pm.

    下午 【xiàwǔ=pm, afternoon】2【liǎng】 点 【diǎn=hour】+ 我们 【wǒmén=we】+ 见 【jiàn=meet】。

    下午 2 点 + 我们 + 见 。

    You can also write digital time format in Chinese sentences, such as 我们 2:00 pm 见。

    b. Interrogative Sentence

    When asking time, Chinese uses 几点 【jīdiǎn= what time】or什么时候 【shénme shíhou=when】.

    几点【jīdiǎn= what time】is used when you expect a specific time in response whereas 什么时候【shénme shíhou=when】, the answer can be anything time-related such as time, date, month etc.

    Subject + 几点 jīdiǎn= what time(or 什么时候 shénme shíhou=when) + Verb

    Example 1:

    What time will you attend a meeting?

    9 o’clock.

    你 【nǐ=you】 + 几点 【jīdiǎn= what time】 + 开会 【kāihuì=meeting】?

    9【jiǔ】 点 【diǎn=o’clock】。

    你 几点 开会?

    9点。

    Example 2:

    When will you attend a meeting?

    你 【nǐ=you】+ 什么时候 【shénme shíhou=when】+ 开会 【kāihuì=meeting】?

    你 什么时候 开会?

    The answer can be anything time-related such as 9 o’clock

    9【jiǔ】 点 【diǎn=o’clock】。

    9点。

    Or, Next month

    下个月【xiàgèyuè= next month】。

    下个月。

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    References

    Nciku dictionary 时间【shíjiān】, http://www.nciku.com/search/zh/detail/%E6%97%B6%E9%97%B4/1313690

    Author’s own experience

Lesson Plan on Teaching Chinese to Beginning Students: Chinese Date Format and Chinese Time Format

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  1. Teach Mandarin Chinese Date Format to Beginners
  2. How to Form Time in Chinese